Las 7 claves del Leicester City

  1. Un zorro con piel de cordero

Todos apuntaban al Leicester City como la cenicienta de estos cuartos de final. Sus estadísticas en Liga de Campeones pueden corroborar esta idea, ya que los ingleses son el equipo que menos ha disparado (28 tiros en toda la competición) y el que menos ha tenido el esférico (40% de posesión). Sin embargo, este grupo de jugadores se viene caracterizando desde el curso pasado por romper todos los pronósticos. El Sevilla fue el último en caer en la trampa con una eliminación inesperada. Los rojiblancos no deben subestimarlos.

  1. Shakespeare reescribe la obra de Ranieri

Tras la proeza que supuso conquistar la Premier League, el cuento de hadas parecía haber tocado a su final esta temporada, en la que los ‘foxes’ volvían a parecer un conjunto vulgar y merodeaban peligrosamente la zona de descenso. Sin embargo, el relevo en el banquillo con la marcha de Claudio Ranieri y la llegada del interino Craig Shakespeare ha reactivado al equipo con cinco victorias en seis partidos de liga inglesa. El Leicester no sólo gana de nuevo, también ha recuperado sus señas de identidad.

  1. Kasper Schmeichel hace honor a su apellido

El guardameta del equipo británico es hijo de otra leyenda forjada bajo los palos como fue Peter Schmeichel. Su apellido no le ha ayudado a llegar hasta donde está, él mismo se ha labrado su propio prestigio. Fichó por el Leicester cuando todavía jugaba en la segunda inglesa y terminó siendo uno de los grandes artífices del título de la pasada campaña. Continúa a un excelente nivel y ya fue providencial en la eliminatoria contra el Sevilla deteniendo dos penaltis.

  1. Un bloque compacto y solidario

La receta del éxito del Leicester también resultará muy familiar para el Atlético de Simeone. Los zorros han conseguido igualar fuerzas con equipos más poderosos a base de ser un bloque sólido en defensa y que trata de aprovechar sus oportunidades, todo ello organizado en un 4-4-2 clásico. La línea defensiva habitual del cuadro de Shakespeare sigue siendo exactamente la misma que la del pasado curso, formada de izquierda a derecha por Fuchs, Huth, Morgan y Simpson. Individualmente ninguno de ellos es un prodigio, pero como colectivo han demostrado ser dificilísimos de batir.

  1. Sin Kanté, pero con Drinkwater

La principal baja de los ‘foxes’ en el pasado verano no fue la de ninguno de sus hombres importantes en el ataque, sino la de su especialista defensivo en la medular, N’Golo Kanté. El gran vacío dejado por el francés ha sido ocupado por Wilfred Ndidi, aunque el verdadero líder del centro del campo es Danny Drinkwater, un futbolista que asegura despliegue físico y que tampoco anda corto de criterio con el balón.

  1. Mahrez, la estrella venida a menos

La gran sensación del anterior ejercicio en Inglaterra fue el extremo derecho Riyad Mahrez, cuyos 17 goles y 11 asistencias le valieron ser nombrado mejor futbolista del campeonato. El argelino fue el punto de genialidad necesario para que los suyos sacasen adelante los partidos. Esta campaña no se está mostrando a ese increíble nivel, aunque no es descartable que reaparezca su mejor versión en un partido de máxima motivación. En el costado derecho actúa como contrapeso el esforzado Marc Albrighton, menos talentoso aunque más constante.

  1. La flecha Vardy es la gran amenaza

La otra gran figura ofensiva de los zorros es el delantero Jamie Vardy, autor de 24 dianas la temporada pasada. La vuelta de Shakespeare también ha coincidido con la de su mejor versión, como pudo comprobarse en la anterior eliminatoria. El futbolista inglés es letal atacando los espacios, por lo que la defensa colchonera tendrá que vigilar bien su espalda. Su fiel escudero es el japonés Shinji Okazaki, un delantero de que no suele brillar con el cuero en los pies, pero que asegura trabajo a destajo y es un incordio para sus rivales.

El Atlético, sin miedo a los ingleses

Aunque fueron los inventores del fútbol, todavía no han patentado la forma de ganar en el Vicente Calderón. Y es que al Atleti le ha ido históricamente bien contra los equipos ingleses.

El Atlético recibe la visita del Leicester con la historia a su favor. El bagaje histórico de los rojiblancos frente a los clubes ingleses en competición europea es de 8 victorias, 9 empates y 5 derrotas, mientras que sólo han sido eliminados en 2 de 8 eliminatorias a doble partido. Los tropiezos en Copa de la UEFA frente al Bolton (2007/08) y Derby County (1974/75) son los únicos lunares en dicho historial, el resto de las veces pasaron los colchoneros. No obstante, el dato más sorprendente llega al comprobar que ninguno de estos conjuntos sabe lo que es ganar en el Vicente Calderón con un balance de 5 triunfos atléticos y 5 empates.

El de este miércoles supone el séptimo enfrentamiento de los del Manzanares ante ingleses en la máxima competición europea. En eliminatoria tan sólo hay un precedente muy reciente, las semifinales frente al Chelsea de 2014 en las que el cuadro del Cholo obtuvo el pase a la final de Lisboa. A estos dos enfrentamientos habría que sumar los cuatro duelos que se produjeron en fase de grupos de nuevo ante los ‘blues’ en 2009 (4-0 en Stamford Bridge y 2-2 en el Calderón) y Liverpool un año después (1-1 en ambos encuentros).

Dos finales dispares

En la memoria del Atlético también permanecen grabadas las dos finales ante conjuntos ingleses que el club ha disputado a lo largo de su historia. La primera de ellas se remonta hasta más de 50 años atrás, la final de la Recopa de Europa disputada en 1963. Aquel equipo que contaba con jugadores históricos como Adelardo, Collar y Griffa sucumbió por un contundente 5-1 frente al Tottenham.

Como contrapartida a aquel negro episodio, cabe recordar un capítulo mucho más feliz y reciente, la final de Europa League del 2010. El cuadro de Quique Sánchez Flores trajo a los atléticos su primera gran alegría en más de una década imponiéndose al Fulham por 2-1 con un doblete de Diego Forlán, el segundo de ellos en el tiempo de prórroga.

Dos precedentes ante el Leicester

Curiosamente, pese a no tratarse de un club importante por historia, el Leicester se convertirá con este duelo en el equipo inglés ante el que más veces se ha medido el Atlético. De hecho, los ‘foxes’ ya fueron el primer equipo de las islas ante el que se enfrentaron los rojiblancos en competición europea cuando quedaron emparejados en los octavos de final de la Recopa 1961/62. El pase en aquella ocasión fue para el cuadro colchonero.

Ambos reeditaron su enfrentamiento en la Copa de la UEFA 1997/98, cuando el Atlético volvió a imponerse cómodamente venciendo por 2-1 en el Calderón y 0-2 en suelo británico. Casi 20 años después de aquel cruce, los de Simeone tratarán de lograr el pleno de tres para así obtener el pase a las semifinales de la Champions.

Filipe vs Mahrez: Choque de trenes

Les sobra la calidad y acostumbran a hacer suya la banda, pero en el Calderón sólo uno podrá imponerse. Uno de los duelos individuales más espectaculares será el que protagonicen el brasileño y el argelino.

Toda Inglaterra supo la temporada pasada como se las gasta Riyad Mahrez. La calidad del hasta entonces semidesconocido extremo derecho fue providencial para hacer posible la machada del Leicester City conquistando el título de Premier League. Sus 17 goles y 10 asistencias le consagraron como el mejor jugador del torneo, por lo que no es de extrañar que el pasado verano se vinculase su futuro a varios grandes de Europa.

Finalmente, el argelino optó por continuar el sueño de los ‘foxes’ en su versión europea, el cual se ha prolongado mucho más de lo que era de esperar. Si esto ha sido posible, ha sido en buena parte gracias a su rendimiento en la máxima competición europea, donde ha producido 4 tantos y 2 asistencias en 7 partidos. Aunque sus cifras en la liga inglesa estén lejos de las que firmó hace un año (apenas suma 5 dianas y 3 pases de gol), en las noches de Champions sí se han visto detalles del mejor Mahrez, y eso es motivo suficiente como para estar alerta.

El regateador contra el cerrojo

La capacidad de desequilibrio de los zorros pasa necesariamente por sus botas, pues ningún otro jugador resulta tan peligroso en el uno contra uno. Así lo avala el hecho de que sea el futbolista de la plantilla que más pases clave (pases que habilitaron una ocasión de gol) ha protagonizado durante el curso, un total de 54 en 36 partidos disputados entre Premier y Liga de Campeones. También es con diferencia el jugador de la plantilla que más regates intenta, una media de 6 por partido.

Sin embargo, el argelino no lo tendrá fácil en el Calderón frente a un lateral curtido en mil batallas como es Filipe Luis. Por esa banda izquierda defendida por el brasileño apenas suele sufrir el Atlético jugadas que acaban en gol, por lo que se le puede considerar un cerrojo para sus rivales. Superar al ‘3’ en el uno contra uno no es una opción asequible, ya que es el futbolista del cuadro colchonero que más entradas con robo de balón protagoniza, una media de 4 por encuentro.

No deben bajar la guardia

Por si fuese poco, Filipe también se muestra incisivo en ataque con 33 pases clave en 34 partidos entre Liga y Champions. Cuando se junta por esa banda para triangular con otros jugadores como Carrasco, Koke o Griezmann, el costado del brasileño supone el mayor foco de peligro para los rivales. Mahrez no sólo tendrá un problema a la hora de atacar, sino que deberá vigilar su espalda si no quiere exponer a los suyos. Y es que la capacidad de recorrido de de la locomotora rojiblanca, la cual ha realizado 66 kilómetros en 6 partidos, no dista en exceso del despliegue físico que el argelino está realizando con 73 kilómetros en 7 duelos de Champions. Se avecina un espectacular choque de trenes.

¡Corre, Atleti, corre!

Una temporada más, los pupilos de Simeone continúan fieles a la consigna de su entrenador. El Atlético ha llegado a los cuartos de final de Champions sin escatimar el más mínimo esfuerzo, como se observa al comprobar que es el conjunto con mayor distancia recorrida de la competición. Los rojiblancos han recorrido 935 kilómetros en los ocho partidos que llevan disputados, lo que supone una media de 117 kilómetros por encuentro. El equipo que más les sigue de cerca en este aspecto es el Nápoles con 908 kilómetros, aunque los italianos ya cayeron eliminados a manos del Real Madrid en la ronda anterior.

El podio lo completa el Borussia Dortmund con 906 kilómetros, club que sí ha logrado colarse entre los ocho mejores de Europa. El Leicester City, próximo rival de los colchoneros, ocupa el decimotercer lugar de esta particular clasificación con 854 kilómetros. Aunque se dice que los campeones de la Premier poseen un estilo muy parecido a los del Cholo, en este aspecto todavía les queda. El caso opuesto al Atlético lo constituye el Barça, el que menos ha corrido de los ocho supervivientes de Champions con 853 kilómetros.

Maratoniano Koke

Como no podía ser de otra forma, son los jugadores rojiblancos los que copan los primeros puestos en la estadística de distancia recorrida que elabora la UEFA. Nadie en el torneo ha corrido más que Koke, quien acumula 95 kilómetros en las piernas, lo que se traduce en un espectacular promedio de casi 12 kilómetros por partido.

En ese top-5 también se cuela Griezmann con 89 kilómetros, cuya condición de superestrella  no le supone una excusa para dejarse todo sobre el césped. Para encontrar a otro jugador del Atlético entre los máximos corredores de la Champions hay que remontarse hasta el decimocuarto puesto ocupado por Gabi con 83 kilómetros, aunque cabe recordar que el capitán ni siquiera disputó el último encuentro frente al Bayer Leverkusen por sanción.

El secreto del ‘Profe’

Sin duda, la preparación física es una de las principales claves para que los colchoneros vuelen en cada choque. El ‘Profe’ Ortega tiene la receta para lograr que el equipo vaya como un tiro desde el principio hasta el final de campaña. Su método, conocido como Entrenamiento Integrado Mixto, combina lo físico, lo técnico y las situaciones de juego: “No tengo la verdad absoluta, pero es nuestro modo de trabajar y nos funciona”, comentó en unas declaraciones al diario Marca.

No obstante, incluso el preparador uruguayo reconoce que no todo es una cuestión de correr: “Que tu equipo haga 200 kilómetros no te garantiza ganar, como tampoco hacer 300 pases correctos. Hay que saber encontrar el equilibrio. Nosotros ponemos los ejercicios, pero la pelota no viene sola. Hay que ir a por ella. Y si viene el oponente con ella, no pasa. Siempre desde la nobleza”. La prueba de esa nobleza de la que habla el ‘Profe’ reside en que el Atlético es el equipo que menos faltas realizó de los 16 que llegaron a los octavos de final de Champions, tan sólo 67. Intensidad y violencia son dos cosas distintas que, a juzgar por estos datos, los de Simeone no confunden.

Los correcaminos de la Champions

EQUIPOS
Atlético 935 km
Nápoles 908 km
B. Dortmund 906 km
B. Leverkusen 889 km
Benfica 888 km

 

JUGADORES
Koke (Atlético) 95 km
Pizzi (Benfica) 91 km
Matuidi (PSG) 90 km
Vitolo (Sevilla) 89 km
Griezmann (Atlético) 89 km

El Atlético se pone en ‘modo ataque’

El principal desafío que acometerá el Atlético ante el Leicester City será tratar de romper su rocosa defensa. Es de esperar que los rojiblancos no se encuentren las mismas facilidades que en el anterior cruce frente al Bayer Leverkusen, en el que los alemanes concedieron multitud de espacios. Los ingleses esperarán agazapados en su área, un escenario ante el que los de Simeone han tenido ciertas dificultades en el pasado. Es momento de poner todas las armas sobre la mesa y demostrar que la ofensiva colchonera está capacitada para emprender el camino hacia la Copa de Europa.

En primer lugar, será fundamental un ataque fluido y preciso en la circulación, donde Koke está llamado una vez más a liderar a los del Manzanares. El vallecano probablemente se encuentre ante la temporada en la que más peso ha asumido en el juego y es el quinto jugador de esta Champions con más pases completados, 545. No sólo distribuye, también es fundamental en el último pase y posee llegada, como demuestran los cinco goles y siete asistencias que suma entre todas las competiciones.

Cuestión de pegada

Sin embargo, no hay jugada que valga la pena si no hay finalización. Es este punto en el que se espera a Griezmann, máximo realizador del equipo en lo que va de curso con 23 dianas. También cabe resaltar la figura de Yannick Carrasco, el futbolista de la plantilla que más disparos ha protagonizado en la actual edición de la máxima competición europea, un total de 23 remates. Lo del belga será escandaloso el día que afine el punto de mira. La del Leicester sería una noche idónea para empezar.

Tampoco debe pasar desapercibido el potencial de los de Simeone a balón parado, más en un duelo en el que parece llamado a gozar de varias de estas situaciones. Entre LaLiga y Champions, van 10 goles anotados por el Atlético en este tipo de acciones. Godín es el principal artífice con 3 tantos logrados gracias a su poderoso juego aéreo. Al uruguayo lo acompañan Griezmann, Carrasco, Saúl (2 dianas cada uno de ellos) y Fernando Torres (1).

Desborde por la izquierda

Frente a un rival que apenas concederá huecos a partir de las inmediaciones del área, se antoja vital la participación de jugadores con capacidad de desborde. En este sentido, la banda izquierda apunta a acaparar la mayor parte de protagonismo, algo que ha sido una constante durante los últimos años. Sin ir más lejos, el 40% de las acciones ofensivas del Atlético en lo que va de campaña han discurrido por ese costado zurdo en detrimento de los carriles central y derecho.

Esta inclinación del juego de los colchoneros está relacionada con el importante papel de Filipe, el principal punto de apoyo con el balón. Pese a ser lateral, el brasileño posee el toque de un centrocampista (tercer jugador del plantel con más pases completado tras Koke y Gabi) y en conducción es capaz de superar rivales (es el que más regates protagoniza del equipo). Por si fuese poco, en las últimas semanas se ha animado de cara al gol marcando ante Málaga y Real Sociedad. Hay artillería suficiente como para romper la defensa inglesa.

Jugadores que más han rematado en Champions

Carrasco 23
Griezmann 22
Gameiro 15
Torres 12
Saúl 10